Die in Porpoise Spit, Australien, lebende zweiundzwanzigjährige Muriel Heslop ist eine sozial unbeholfene (sie hört unmodern und unverfroren ABBA-Musik), leicht übergewichtige, richtungslose Frau mit wenig Lebens- und Berufserfahrung. Ihr mangelndes Selbstwertgefühl wird durch die ständigen verbalen Beschimpfungen gefördert, die ihr - und ihren Geschwistern - von ihrem Politikervater zugefügt werden, der alle politischen Probleme, die er hat, auf seine Familie schiebt, die er als eine öffentliche Peinlichkeit für ihn empfindet. Muriels Selbstwertgefühl bekommt einen weiteren Schlag, als ihre so genannten Freunde - die beliebten Mädchen aus der High School - sie aus ihrem sozialen Umfeld ausschließen. Muriel greift zum Diebstahl, um sich selbst glücklich zu machen. Ihr Leben ändert sich, als sie eine andere Kollegin aus der High School trifft, Rhonda Epinstock. Rhonda gehört ebenfalls nicht zum beliebten Freundeskreis der High School und ist jetzt ein geselliger, sorgloser Mensch, der Muriels Wunsch nach einem ebenso sorglosen Leben erkennen kann. Die beiden ziehen gemeinsam nach Sydney. Von der direkten Kritik ihres Vaters befreit, fühlt Muriel, dass sie nun alle Probleme von "Muriel Heslop" hinter sich lassen kann und sogar ihren Namen in Mariel ändert, um diesen Problemen zu entgehen. Sie hat auch das Gefühl, dass sie nun wahres Glück erlangen kann, denn ihr Hauptziel ist es, zu heiraten. Trotz anhaltender Probleme mit ihrer Familie und eines neuen ernsten Problems mit Rhonda ergreift Muriel die Gelegenheit, die sie als Chance sieht, ihr Hauptziel zu erreichen. Aber ein weiteres Problem mit ihrer Familie lässt Muriel endlich erkennen, was in ihrem Leben wirklich wichtig ist.